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A medida que los petroleros se dirigen hacia el Caribe, los crecientes vínculos entre Irán y Venezuela generan preocupación en los EE. UU.



La exhibición más pública de la relación cada vez más profunda: cinco petroleros ahora navegan a través del Océano Atlántico, transportando lo que los analistas estiman en 60 millones de galones de gasolina iraní, que según dicen fue comprada con oro venezolano, una acusación que Irán niega. El primero de los barcos llegará a aguas venezolanas tan pronto como este fin de semana, para aliviar la escasez de combustible tan grave que los enfermos no pueden llegar a los hospitales y la producción se está pudriendo en las granjas.

«Hay dos estados parias que descubren que pueden intercambiar cosas que necesitan por cosas que tienen», dijo Elliott Abrams, representante especial de los Estados Unidos en Venezuela.

Las sanciones de Estados Unidos a Irán están dirigidas a cualquiera que compre o facilite la compra de productos derivados del petróleo de ese país, pero la compañía petrolera de Venezuela ya está bajo sanciones similares. La administración Trump también ha invocado la Doctrina Monroe, la política del siglo XIX que rechaza la intervención externa en el hemisferio occidental, para actuar contra entidades extranjeras que hacen negocios con Maduro.

Irán advierte sobre cualquier esfuerzo de Estados Unidos para abordar o bloquear los buques, y Venezuela se compromete a desplegar buques de guerra para escoltar al convoy a través de sus aguas territoriales.

Washington ha respondido haciendo sonar una alarma sobre la creciente participación de Irán en Venezuela. Las autoridades estadounidenses dicen que están monitoreando el convoy, pero moderando las conversaciones sobre el compromiso directo.

El viaje está probando hasta qué punto la administración Trump está dispuesta a llegar para cerrar una relación incipiente entre dos naciones que considera enemigos.

«Mi sensación es que los iraníes están dispuestos a usar sus petroleros y jugar un juego de pollo» con Estados Unidos, dijo Evan Ellis, profesor de estudios latinoamericanos en el Colegio de Guerra del Ejército de Estados Unidos.

Para Irán, exportar petróleo a los aliados se ha vuelto más difícil. En agosto, las autoridades de Gibraltar, respaldadas por las fuerzas británicas, confiscaron un superpetrolero iraní que transportaba 2,1 millones de barriles de crudo ligero. Las autoridades dijeron que sospechaban que se dirigía al puerto sirio de Baniyas, en violación de las sanciones de la Unión Europea.

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Cualquier interdicción estadounidense del convoy que ahora navega por el Atlántico sería cuestionada por los iraníes y los venezolanos. Pero la oposición de Venezuela respaldada por Estados Unidos está proporcionando algunas municiones posibles con afirmaciones de que los iraníes podrían estar transportando más que mera gasolina.

Los líderes de la oposición han advertido que Teherán podría estar proporcionando materiales para lo que describen como una operación encubierta para ayudar al aparato de inteligencia de Maduro a construir un puesto de escucha en el norte de Venezuela para interceptar las comunicaciones aéreas y marítimas.

«Para Irán, un enemigo de Estados Unidos, esto significa que casi están tocando la cola de Estados Unidos», dijo Iván Simonovis, comisionado de seguridad de Juan Guaidó, el líder de la oposición venezolana reconocido por Estados Unidos como el líder legítimo de la nación.

El ministro de comunicaciones de Maduro desestimó esas afirmaciones como «absurdas».

«Es una cortina de humo de Simonovis», escribió Jorge Rodríguez en un mensaje de texto a The Washington Post. «Venezuela e Irán han tenido 20 años de relaciones comerciales y cooperación».

El más cercano de los petroleros, el Fortune, estaba a unas 600 millas del complejo de refinerías venezolanas en El Palito el sábado por la tarde. El convoy se dirigía hacia la mayor presencia militar estadounidense en el Caribe en al menos una década. El Pentágono ha enviado destructores, barcos de combate litorales, aviones marítimos de Poseidón y aviones de vigilancia de la Fuerza Aérea a la región como parte de una operación para cerrar las rutas de narcotráfico en la costa venezolana.

Los funcionarios estadounidenses están minimizando la sugerencia de Irán de que esas fuerzas se enfrentarán al convoy. El portavoz del Pentágono, Jonathan Hoffman, dijo a los periodistas el jueves que no estaba al tanto de los planes para lanzar una operación militar contra los petroleros iraníes.

Pero un alto funcionario de la administración Trump, que habló bajo condición de anonimato para describir las discusiones internas, dijo que la administración «no toleraría» el apoyo de Irán a Maduro.

«El presidente ha dejado en claro que Estados Unidos no tolerará la intromisión continua de los partidarios de un régimen ilegítimo», dijo el funcionario. La administración considera a Maduro un usurpador, diciendo que robó las elecciones presidenciales en 2018; El Departamento de Justicia lo acusó en marzo de cargos de narcoterrorismo. Estados Unidos es una de las casi 60 naciones que reconocen a Guaidó, jefe de la Asamblea Nacional de Venezuela, como el líder legal del país.

«La importación de gasolina iraní es un acto de desesperación del corrupto e ilegítimo régimen de Maduro», tuiteó el jueves el Consejo de Seguridad Nacional del presidente Trump. «No detendrá la escasez crónica de combustible de Venezuela ni aliviará el sufrimiento que Maduro ha infligido a la gente próspera de su país».

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Los analistas dicen que es más probable que la administración use sanciones económicas adicionales que la fuerza para disuadir el comercio iraní-venezolano. Si bien Trump ha replanteado posiciones duras sobre Irán, retirándose del acuerdo nuclear de 2015, imponiendo sanciones punitivas y autorizando el asesinato en enero del comandante militar Qasem Soleimani, en otras ocasiones ha demostrado un deseo de evitar un conflicto importante.

A medida que los petroleros iraníes se dirigían hacia el oeste la semana pasada, los departamentos de Estado y del Tesoro y la Guardia Costera de EE. UU. Emitieron un aviso global a la industria marítima, advirtiendo que las naciones, incluido Irán, podrían participar en «prácticas de envío engañosas» para evadir las sanciones.

El almirante Craig Faller, comandante del Comando Sur de los Estados Unidos, dijo esta semana que creía que el objetivo de Irán era «obtener una ventaja posicional en nuestro vecindario de una manera que contrarrestara los intereses estadounidenses».

«Hemos visto un aumento en la actividad patrocinada por el estado iraní y el enlace con Venezuela que ha incluido la Fuerza Quds», una unidad militar de élite iraní, «y ha incluido otros elementos de apoyo a los compinches ilegítimos del régimen de Maduro», dijo durante un video informativo el lunes con la Florida International University.

Los lazos estratégicos de Venezuela con Irán se remontan a casi dos décadas, cuando el presidente Hugo Chávez, el fundador de su estado socialista, inició una serie de acuerdos económicos y financieros con una espina del lado de Estados Unidos: Mahmoud Ahmadinejad, entonces presidente de Irán.

Muchos de esos acuerdos eran propaganda en papel que nunca se materializó realmente. Pero con ambos países ahora bajo las paralizantes sanciones de Estados Unidos y enfrentando recesiones dolorosas en medio del brote de coronavirus y el colapso de los precios del petróleo, se están moviendo para solidificar los vínculos de beneficio mutuo.

Maduro está luchando por mantener las luces encendidas, literalmente, en un país plagado de apagones frecuentes y generalizados, además de la escasez de gas, alimentos, agua y suministros médicos. En los últimos meses, su problema más crítico ha sido la falta de gasolina.

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Venezuela, un estado de la OPEP, cuenta con las mayores reservas de petróleo del mundo. Pero años de mala gestión y corrupción, y, más recientemente, las sanciones de los Estados Unidos a su importante sector petrolero, se han combinado para dejar su industria del petróleo en ruinas y sus refinerías de gas en mal estado. Los patrocinadores tradicionales de Maduro, Rusia y China, parecen cada vez más reacios a rescatarlo. El gigante petrolero ruso controlado por el estado Rosneft se deshizo de sus operaciones en Venezuela en marzo y ha respaldado los acuerdos petroleros con Maduro que incluían el envío de gas a Venezuela que necesitaba desesperadamente.

Irán, también bajo severas sanciones estadounidenses, tiene mucho menos que perder.

El mes pasado, las empresas de rastreo de aviación registraron más de una docena de vuelos especiales a Venezuela por Mahan Air, sancionados por Estados Unidos por supuestamente transportar armas y operativos del ejército iraní al extranjero, incluso a Siria en apoyo del presidente Bashar al-Assad.

El presidente iraní, Hassan Rouhani, advirtió el sábado que Estados Unidos podría enfrentar «problemas» no especificados si los petroleros no pueden llegar a su destino, informó la agencia de noticias Mehr de Irán.

Russ Dallen, socio de Caracas Capital Markets, una compañía con sede en Florida que monitorea el sector energético de Venezuela, dijo que la información recopilada por la firma indicaba que los vuelos transportaban productos químicos y equipos para ayudar a Venezuela a reiniciar sus refinerías de gas domésticas moribundas. El gobierno de Maduro, dijo, parece haber pagado por esas partes, así como la gasolina iraní ahora en tránsito, con oro del Banco Central.

«Hacemos un seguimiento de las reservas del Banco Central todos los meses», dijo Dallen. «De repente bajaron de abril a mayo en $ 700 millones».

El embajador de Irán en Venezuela, Hojjatollah Soltani, negó cualquier acuerdo de oro por gas con Maduro. Dijo esta semana que las dos naciones tenían derecho a participar en el comercio bilateral regular.

«Esta relación entre Irán y Venezuela no amenaza a nadie», dijo Soltani a periodistas el miércoles en la embajada iraní en Caracas. «No es un peligro para nadie».

Faiola informó desde Miami, Ryan desde Washington y Cunningham desde Estambul. Mariana Zuñiga y Ana Vanessa Herrero en Caracas y Carol Morello y John Hudson en Washington contribuyeron a este informe.



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