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¿Cómo surgirá el Barrio Chino de Manhattan de sus peores cinco meses?


Mal tiempo en Chinatown, Manhattan. Foto de Alex Smith.

A raíz de la pandemia de coronavirus, las comunidades asiáticoamericanas de la ciudad de Nueva York han sufrido particularmente. A medida que Nueva York emerge lentamente de un encierro de meses, echamos un vistazo a algunos de los grupos que luchan por salvar Chinatown.

Durante meses, la orden de cierre de la Ciudad de Nueva York ha traído una tranquilidad incómoda a las calles del Barrio Chino de Manhattan. El bloqueo oscureció las tiendas del vecindario y los restaurantes cerrados. Mientras la ciudad está dando sus primeros pasos para salir de ese cierre y muchas tiendas han comenzado recientemente a reabrir para llevar, la animación habitual del vecindario se ha visto afectada por los meses de incertidumbre, con algunas tiendas cerrando permanentemente, incapaces de sobrevivir al largo período de se detuvo el negocio.

Todos los negocios no esenciales en Nueva York se pusieron oficialmente en pausa el 20 de marzo. Chinatown, un vecindario excepcionalmente denso que cuenta con más de 270 restaurantes, más de 100 tiendas de regalos y un puñado de centros para adultos mayores dentro de una milla cuadrada, vio un cambio particularmente drástico . Los restaurantes de Chinatown, conocidos por sus comidas baratas y su rápida rotación, apenas se llevan comida para llevar, mientras que la mayoría de los centros para personas de la tercera edad han realizado operaciones de transición para entregar alimentos a los ancianos confinados en sus hogares. El 27.3% que vive por debajo del umbral de pobreza en Chinatown (en comparación con el 17.9% en toda la ciudad en 2017) también está sufriendo, ya que el desempleo se ha disparado. El creciente sentimiento anti-asiático ha desinflado la confianza de muchos, independientemente de su edad o credo.

Aunque el primer caso COVID-19 del Estado de Nueva York no se confirmó hasta el 1 de marzo, Chinatown y las empresas asiáticas de toda la ciudad cayeron en picada a principios de enero, ya que China reveló lentamente más información a la Organización Mundial de la Salud sobre un nuevo patógeno misterioso en Wuhan , más tarde identificado como un nuevo coronavirus altamente infeccioso. A medida que el pánico por coronavirus se propagó, también lo hizo la xenofobia. Las conspiraciones que afirman que la enfermedad respiratoria se originó a partir de una mujer que comía «sopa de murciélago» en Wuhan ganó una tracción significativa en línea, y aunque esto fue refutado más tarde, la gente ya estaba empezando a evitar Chinatown y todo lo chino. Al mismo tiempo, los informes de ataques alimentados por coronavirus contra los asiáticoamericanos aumentaron en Nueva York, causando ansiedad generalizada entre los neoyorquinos asiáticos. Junto con el aumento de la xenofobia, las relaciones bilaterales entre los EE. UU. Y China también empeoraron, y algunas en Washington introdujeron una legislación que permitiría a los estadounidenses demandar a China por los daños causados ​​por la pandemia. Como era de esperar, la desconfianza estadounidense hacia China aumentó a niveles récord en esta época. En medio de todo esto, el negocio de Chinatown se detuvo alarmantemente.

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La combinación de un encierro ordenado por el estado y un creciente sentimiento anti-asiático ha dejado a Chinatown en crisis. Más que la mayoría de los otros vecindarios, Chinatown depende del tráfico peatonal para mantenerse a flote: grupos de turistas, lugareños hambrientos, compradores de comestibles ancianos a primera hora de la mañana y el clamoroso dim sum de la tarde. Sin este flujo continuo de personas, el vecindario pierde su línea de vida económica. A la luz de esto, algunos residentes se han movilizado en respuesta a los nuevos desafíos del vecindario.

«De alguna manera, esta es la tormenta perfecta de los peores escenarios para Chinatown», dice Jennifer Tam, cofundadora de Welcome to Chinatown. Jennifer, junto con su amiga Victoria Lee, comenzaron la iniciativa de base después de que las celebraciones del Año Nuevo Lunar de este año resultaron ser inusualmente silenciosas. “No había nadie aquí. Era como la mitad del tamaño de la multitud, y por lo general está lleno de hombros «, recuerda Tam. Muchos restaurantes informaron haber perdido entre el 50 y el 70% de sus negocios habituales durante este tiempo, y el drenaje solo ha continuado.

Sin una solución clara, Tam y Lee idearon un enfoque múltiple para abordar los problemas que enfrentan los restaurantes de Chinatown. Primero, a través de una campaña de donación, Welcome to Chinatown usa fondos de crowdsourcing para comprar comidas de los restaurantes de Chinatown y enviarlas a los trabajadores de la salud de Nueva York. Es una estrategia efectiva, que brinda a los donantes la capacidad de apoyar dos causas con una sola donación. Luego, a medida que la ciudad comenzó su reapertura gradual, Welcome to Chinatown ha cambiado su enfoque de recaudación de fondos hacia fondos de ayuda para pequeñas empresas para el vecindario, que en gran medida ha sido descuidado por los programas nacionales de ayuda COVID-19.

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La iniciativa también apoya a los restaurantes, muchos de los cuales están fuera de línea y solo en efectivo, para convertirse en «a prueba de futuro», abordar las barreras comerciales duraderas y ofrecer los recursos necesarios para construir un modelo comercial más sostenible. Con su equipo de voluntarios, Welcome to Chinatown está trabajando para diseñar sitios web y establecer programas de tarjetas de regalo y, a partir del 17 de junio, ha recaudado más de $ 210,000 para ir a los restaurantes de Chinatown y a los trabajadores de la salud de Nueva York.

46 mott street

Pelear una pelea similar es 46 Mott Street, una panadería y tienda de abarrotes ubicada en el punto sur de una de las calles más concurridas de Chinatown. El gerente de la tienda, Patrick Mock, dice que si bien 46 Mott Street vio una caída dramática en los negocios a partir de enero después de que surgió el pánico general por el virus, la ansiedad que se extendió por su comunidad fue igual de grave. «La gente parece pensar que cualquier cosa china estaba relacionada con el virus», me dice por teléfono mientras entrega las comidas a un hospital cercano.

Como muchos otros dueños de negocios en Chinatown, Mock está ansioso por el peso de esa carga. «El alquiler es un gran dolor de cabeza para los propietarios de pequeñas empresas en este momento», dice. Pero aun así, el gerente ha encontrado una manera de apoyar a los miembros del vecindario. A partir de abril, 46 Mott Street comenzó a proporcionar 150 comidas gratis cada día a cualquiera que lo necesitara, y ha estado ofreciendo a los trabajadores de primera línea café y té de hierbas de cortesía. Cada mañana, su tienda tiene una larga fila de personas envueltas alrededor de la cuadra, todas de pie a seis pies de distancia. Muchas de las personas que esperan en línea son residentes de la tercera edad que han tenido dificultades para acceder a los comestibles después de que cerraron las tiendas del vecindario. Si bien atribuye el esfuerzo como un pequeño gesto, Mock también reconoce que es la mejor manera en que puede retribuir a su comunidad.

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A pocas cuadras se encuentra Heart of Dinner, un grupo de ayuda destinado a apoyar a los residentes mayores y confinados en el hogar de Chinatown. Fundada por el restaurador Moonlynn Tsai y el actor Yin Chang, Heart of Dinner utiliza la espaciosa cocina de Kopitiam, un restaurante local de Malasia en copropiedad de Tsai, para proporcionar comidas calientes y bajas en sodio a los ancianos del vecindario. Como una de cada cuatro personas mayores asiáticas en Nueva York vive en la pobreza, las loncheras gratuitas, cálidas y entregadas brindan un pequeño alivio económico a través de los alimentos. El grupo también ha estado enviando notas escritas a mano, provenientes de docenas de voluntarios locales, para acompañar las comidas. Escritas tanto en chino como en inglés, a menudo en papel de origami delicado, las notas recuerdan a las personas mayores: «Estamos pensando en ti» y «Te amamos». A medida que los centros para personas mayores han cerrado y una parte de los asistentes de salud en el hogar han sido suspendidos, muchos ancianos también han estado luchando contra el aislamiento y la depresión, y las notas ofrecen un sentido muy necesario de intimidad. Desde abril, el grupo ha recaudado más de $ 80,000.

Los últimos cinco meses han sido algunos de los más difíciles en la historia de Chinatown. Incluso después de la crisis financiera de 2008, que diezmó el turismo y la industria alimentaria, la gente todavía tenía el impulso y la capacidad de comer en Chinatown. Con el coronavirus, los prejuicios y una orden de bloqueo han cambiado todo el modelo comercial de Chinatown. La angustia del vecindario es visible en carteles escritos a mano pegados en los escaparates de las tiendas, con mensajes que anuncian pausas indefinidas o cierres permanentes: «Después de 42 años … hemos decidido cerrar nuestras puertas y retirarnos».

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En el plan de reapertura gradual de Nueva York, los restaurantes y las tiendas minoristas abrirán en la Fase 3. Si bien eso se acerca pronto, tomará mucho más que un lento regreso a la normalidad para que el vecindario recupere sus pérdidas, haciendo que los esfuerzos de base de la barrio más importante. «Chinatown está prácticamente en soporte vital», me dice Patrick Mock mientras estaciona su auto, preparándose para dejar su entrega. “Siempre quise retribuir, retribuir a la comunidad que me cuidó. Tienes que empezar por alguna parte.



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