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Las grandes inundaciones de China de 1931


A principios del siglo XX, la actividad humana había remodelado las llanuras de Hubei, Hunan, Jiangsu y las provincias circundantes, de modo que las inundaciones eran ahora catástrofes en lugar de rutinas esenciales. Los diques, canales y pólderes regulaban el flujo de agua, protegiendo las ciudades y regando las tierras agrícolas. Si bien fue eficaz en su misión, la nueva infraestructura hidráulica requirió mantenimiento, sin el cual la función normal del río se reanudó, ahora con efectos devastadores. Los pantanos ayudaron a absorber las inundaciones en el pasado, pero con el tiempo se eliminaron en favor de usos más «productivos» de la tierra. El abrumador volumen de las lluvias y el deshielo de 1931 habría causado inundaciones incluso sin la presencia humana, pero las redes naturales restringidas y domesticadas no tenían ninguna posibilidad contra la inundación y, en muchos casos, la empeoraron.

Muchos de los lagos, ríos y canales de la cuenca del Yangtze se habían «suspendido» en el siglo XX: los diques construidos para evitar las inundaciones permiten que el limo eleve el fondo de un lago o río. Esto, a su vez, eleva el nivel de la superficie, lo que conduce a diques más altos, lo que genera más limo y diques aún más altos. Con el tiempo, el lago o el lecho del río pueden volverse más altos que las llanuras circundantes. Si el dique se rompe, todo el volumen del lago suspendido busca su nivel reclamando toda la llanura circundante. (Esto ha sucedido regularmente desde la antigüedad en el río Amarillo, un proceso descrito hábilmente por Micah Muscolino en su libro sobre las inundaciones del río Amarillo de 1937).

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La inundación de Gaoyou del 26 de agosto combinó estos elementos naturales y artificiales. La región de Gaoyou, a unas 200 millas al noroeste de Shanghai, estaba llena de características destinadas a administrar el agua para la agricultura y el transporte. El Gran Canal pasaba junto a la ciudad, el segmento anterior al título formal y la construcción del «Gran Canal» por un milenio, y conectaba una serie de lagos que se habían convertido en parte del sistema de canales. Tanto el canal como el lago artificial de Gaoyou estaban suspendidos varios metros por encima de la llanura circundante, al igual que el lago Hongze, aún más grande, a unas pocas millas de distancia.

A las inundaciones que habían comenzado en junio y al precario estado de la infraestructura hidráulica se sumaba ahora una pieza final desastrosa. Un tifón se movió tierra adentro sobre Shanghai el 24 de agosto, trayendo vientos de 160 kilómetros por hora al pasar por la estación meteorológica de la misión jesuita en Siccawei. A medida que la tormenta avanzaba hacia el noroeste, levantando casquillos en los lagos de Jiangsu, fuertes vientos, fuertes lluvias y la acción de las olas agitaron el colosal volumen de agua que se había estado acumulando durante meses. Después del anochecer del 25 de agosto, se abrieron numerosas brechas sobre la ciudad de Gaoyou, la más ancha con más de 1,500 pies de ancho. El agua entró en la ciudad.

Se estima que entre 10.000 y 15.000 personas se ahogaron esa noche en Gaoyou. Cuando la inundación finalmente retrocedió, en diciembre, un equipo dirigido por el ingeniero Wang Shuxiang y el misionero presbiteriano Lyt Harnsberger, y financiado en parte por un ermitaño budista, supervisó la reconstrucción de los diques en Jiangsu.

Además de la inundación de Gaoyou, el rostro de la inundación era un foco de desastre ahora familiar: Wuhan. La larga historia de inundaciones de la ciudad, una que continúa en el verano de 2020, llevó a la construcción de un templo al Rey Dragón. Chris Courtney lo describe como «un burócrata ambiental», que se encuentra en la confluencia del Yangtze y el Han. . El templo del Rey Dragón había estado protegiendo a Wuhan (o las tres ciudades que formaban la metrópoli) desde al menos la década de 1730.

Pero el Rey Dragón no estaba allí para protegerse de las inundaciones en 1931: el gobierno había derribado el templo un año antes, como parte de una campaña contra la superstición. Si las inundaciones de 1931 se debieron más al descuido del estado de la infraestructura fluvial o al despido arrogante de los dioses locales, lo dejaré a otros. El gobierno había planeado un extenso programa para renovar las defensas contra inundaciones, como lo describió el historiador David Pietz, pero los planes llegaron demasiado tarde para los más de 400.000 residentes de Wuhan que se quedaron sin hogar.

La destrucción de las inundaciones de 1931 no puede reducirse a estadísticas, pero las cifras son, sin embargo, asombrosas. Quizás 150.000 personas ahogue, y murieron hasta dos millones de personas, la mayoría de ellas por enfermedades relacionadas con las inundaciones como el cólera, la malaria y la esquistosomiasis. Económicamente, la inundación acabó con años de ingresos para muchos y exacerbó las desigualdades a medida que las familias con medios adquirieron los activos de las familias pobres desesperadas por algún alivio. Estos cambios socioeconómicos impulsaron la suerte del movimiento comunista, que entonces tenía solo una década. Por temor a los simpatizantes comunistas, el gobierno llevó a muchos refugiados que intentaban regresar a sus hogares a campamentos donde las enfermedades eran rampantes, aumentando la antipatía hacia la República. El costo de la reconstrucción moldeó el presupuesto y el gasto de la República en un momento en que intentaba afianzarse después de la Expedición al Norte para reunificar el país y la reubicación de la capital en Nanjing (inundada a su vez por las inundaciones en 1931).

Las inundaciones del Yangtze de este año son solo una de las muchas catástrofes en 2020, pero haríamos bien en recordar las inundaciones de 1931 al considerar las respuestas de nuestra sociedad a los desastres a gran escala. Al igual que con las inundaciones de 1931, la pandemia de COVID-19 tuvo un origen natural, pero también como en 1931, la actividad humana determinó el curso y los efectos del desastre. Y como en 1931, los efectos y consecuencias del evento se desarrollaron durante un largo período de tiempo de formas a menudo inesperadas.


Esta semana en la historia de China es una columna semanal.

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